Les travaux

mardi 2 août 2011

Dés 1839, les mairies reçoivent l’avis de réquisition des terres. Si les communes se réjouissent du passage du canal, il n’en va pas de même des propriétaires : beaucoup auront leurs terres coupées en deux. Le chantier est lancé avec une rapidité incroyable, le creusement est entrepris sur plusieurs points à la fois. Il est vrai que le chantier est gigantesque.

Les travaux de terrassement donnent lieu à des découvertes archéologiques : la voie romaine sur le Mas, des traces de fortification à Caumont oû le tertre de l’ancienne ville a subi des travaux de sape importants.

A cette époque, on ne connaît pas la pelle mécanique, mais la pioche, la pelle, le panier, la charrette, et surtout, une main d’œuvre en quantité.

A certains endroits, il faudra creuser, en d’autres, construire des digues, tout cela afin d’obtenir un débit régulier sur toute sa longueur. 16 écluses seront nécessaires dans notre département.

Si l’on considère que le canal doit mesurer 17 mètres de large et 2,25 mètres de profondeur, il est aisé de comprendre que la main d’œuvre locale ne suffit pas : on fait appel à des équipes de terrassiers espagnols qui s’installent dans la région. On peut lire dans « le Journal du Lot et Garonne » : Les travaux du Canal Latéral avancent à pas de géant, des milliers de bras travaillent.

Les travaux de creusement sont en pleine effervescence, lorsqu’un autre projet voit le jour : celui d’une ligne de chemin de fer entre Bordeaux et Toulouse. En outre, les premiers bateaux à vapeur, inventés par Fulton en 1807, assurent déjà un trafic régulier sur la Garonne depuis plusieurs années. Le gouvernement prend conscience de ces faits et les crédits affectés au canal sont aussitôt réduits de moitié.

Les travaux sont immédiatement interrompus ou du moins ralentis. La première conséquence sera le chômage, il va frapper de plein fouet les immigrés espagnols. La deuxième conséquence sera plus sournoise, mais plus terrible encore : une maladie mortelle se répand, provoquée par les eaux stagnantes.

Dans ces cuvettes s’accumulent et pourrissent les eaux de pluie et les eaux d’infiltration. C’est un immense marécage qui serpente à travers le Lot et Garonne. De 1841 à 1844, la mortalité s’accroît d’une manière spectaculaire dans tous les villages riverains.

Le Conseil Général envisage de débloquer la somme de deux millions pour créer des rigoles destinées à évacuer les eaux stagnantes. Les conseils d’arrondissements s’insurgent contre « cet abandon déplorable des travaux »

Le 5 mai 1846, une nouvelle loi décide enfin la reprise des travaux, au grand soulagement des habitants de la contrée et de leurs élus.

En janvier 1848, une vague de froid déferle avec une telle intensité que les travaux doivent être à nouveau arrêtés. La navigation est interrompue sur le Canal du Midi, mais aussi sur les portions du Canal Latéral déjà ouvertes.

En 1853, nouvelle interruption des travaux en raison des pluies diluviennes qui s’abattent sur la région : les digues du canal laissent filtrer l’eau dans les champs avoisinants, et il faut indemniser les propriétaires riverains.

En juin 1855, la Garonne connaît une des crues les plus spectaculaires de son histoire : le canal est recouvert par les eaux du fleuve en de nombreux endroits, et il se trouve gravement endommagé, quoi qu’aucune partie n’ait été emportée.

Le 7 juin 1853 le canal est livré à la navigation en amont de Buzet, et le 7 mai 1856 en aval de ce point. Les travaux du Canal Latéral peuvent être considérés à cette date comme achevés
Mais à cette même date était achevée également la ligne de chemin de fer Bordeaux Sète.

Le coût des travaux du canal aura dépassé les prévisions, il s’est élevé à 60 millions de francs, au lieu des 40 millions de francs initialement prévus.


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